Matches déjà reportés, santé des joueurs en danger: la grogne monte à l’Open d’Australie

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L’Open d’Australie, un des quatre tournois du Grand Chelem, est censé débuter lundi à Melbourne en pleine crise des feux de forêt en Australie qui ont provoqué la mort d’au moins 27 personnes et un milliard d’animaux. La pollution atmosphérique toxique a assombri la ville mardi, interrompant les séances d’entraînement et retardant légèrement les qualifications. Quels dangers planent sur le tournoi et la santé des joueurs?

Les matches du tableau de qualifications de l’Open d’Australie qui ont été suspendus mercredi ont été reportés à jeudi, ont annoncé les organisateurs du premier tournoi du Grand Chelem de la saison. Cela concerne Steve Darcis et Greet Minnen, engagés au 1er tour des qualifications.

Steve Darcis (ATP 200), qui joue à Melbourne son dernier tournoi, affronte le Français Elliot Benchetrit (ATP 229) au 1er tour de qualifications. La rencontre a été suspendue alors que le Liégeois menait 4-2 dans le 1er set mercredi. Greet Minnen (WTA 121) a quant à elle vu son match du 1er tour des qualifications du simple dames interrompu dans le 3e set. Elle avait remporté le 1er set 6-3, concédé le 2e 2-6 et elle menait 2-1 face à l’Australienne Kaylah McPhee (WTA 214) au moment de l’interruption.

Kimmer Coppejans (ATP 158) a pu lui terminer son match. Il s’est hissé au 2e tour des qualifications en battant l’Italien Federico Gaio (ATP 150) 7-6 (7/47), 6-0. Deux autres Belges monteront sur le court jeudi. Yanina Wickmayer (WTA 147) affrontera l’Américaine Ann Li (WTA 142) au 2e tour des qualifications du simple dames et Ysaline Bonaventure (WTA 115) sera opposée à l’Italienne Martina Trevisan (WTA 158) au même stade de l’épreuve.

Les qualifications de l’Open d’Australie ont été perturbées mercredi pour la deuxième journée consécutive par la fumée toxique liée aux incendies qui ravagent l’Australie. Le début des matches a été repoussé à 13h00 locales (3h00 HB) avant d’être interrompus par l’orage qui s’est abattu sur Melbourne mercredi en fin d’après-midi. Seulement seize des rencontres prévues mercredi ont pu se terminer.

Quels sont les dangers?

La pollution de l’air est la principale menace pesant sur le premier tournoi majeur de la saison. La fumée dégagée par les incendies monstres, couplée aux très fortes températures de l’été australien, pourraient avoir un impact sur la santé des joueurs et des spectateurs. Les autorités de Melbourne ont qualifié le niveau de pollution de l’air de “dangereux” et ont demandé aux habitants de rester cloitrés chez eux, vitres fermées, avec leurs animaux domestiques.

La Slovène Dalila Jakupovic a dû abandonner mardi au premier tour des qualifications, souffrant de quintes de toux sur le court. L’Australien Bernard Tomic a lui fait appel à un médecin car il avait du mal à respirer, lors de sa défaite en qualifications. Le directeur de l’Open d’Australie, Craig Tiley, a jusqu’aujourd’hui toujours répété qu’il s’attendait à ce que le tournoi se déroule comme prévu.

Dalila Jakupovic incommodée par la fumée à l’Open d’Australie
Dalila Jakupovic incommodée par la fumée à l’Open d’Australie © Rv

La situation peut-elle empirer?

Les feux à l’est de Melbourne risquent de brûler tout au long du tournoi en dégageant toujours plus d’épaisses fumées. “Tout va dépendre des vents, a déclaré Christine Jenkins, professeur en médecine respiratoire à l’Université de Nouvelle-Galles du sud à Sydney. Allons-nous avoir de nouvelles périodes de forte pollution? La question reste ouverte”.

La qualité de l’air de la ville était “très mauvaise” à 9 heures. Le ciel pourrait offrir un répit aux joueurs puisque le bureau météorologique de l’Etat de Victoria prévoit des orages dans la journée de mercredi qui pourraient être accompagnées de pluies diluviennes.

“Les conditions au Melbourne Park sont surveillées constamment”, a déclaré la Fédération australienne de tennis, chargée de l’organisation du premier tournoi majeur de la saison qui doit débuter le 20 janvier et se terminer le 2 février.

Quels sont les risques pour la santé?

La pollution “augmente les risques de symptômes respiratoires mais aussi de problèmes cardiovasculaires, d’irritations oculaires et de troubles mentaux”, a prévenu le professeur Yuming Guo, chef du service de recherches sur le climat et la qualité de l’air à l’université Monash de Melbourne. “Cela peut avoir une influence sur la performance des joueurs”.

Comment les joueurs sont-ils protégés?

Des experts en météorologie et en qualité de l’air seront sur place à Melbourne pour surveiller la pollution. À la moindre alerte, les matches seront suspendus, comme en cas de très fortes chaleurs. En outre, le Melbourne Park dispose de trois courts dotés d’un toit rétractable ainsi que de huit courts en indoor qui seraient moins touchés par une pollution atmosphérique.

“Quand on trouve des médecins qui affirment que jouer par 45 degrés n’est pas dangereux à l’Open d’Australie et des juges arbitres qui affirment que l’herbe mouillée n’est pas glissante à Wimbledon, on doit bien pouvoir trouver un expert qui certifie que la qualité de l’air est suffisante non?”, a ironisé sur Twitter le Français Gilles Simon.

“Pourquoi devons-nous attendre qu’il se passe quelque chose de mauvais pour agir?”, a tweeté l’Ukrainienne Elina Svitolina, finaliste du dernier Masters, avec une infographie indiquant que la qualité de l’air est “très mauvaise pour la santé” à Melbourne.

L’Open d’Australie risque-t-il d’être annulé?

Très peu probable. Même si la pollution de l’air augmente fortement, les organisateurs auront du mal à se résoudre à annuler l’un des principaux événements sportifs de l’année en Australie, un des quatre tournois majeurs de la saison avec l’US Open, Roland Garros et Wimbledon. S’ils devaient néanmoins s’y résoudre, il n’y aurait pas de problème financier, le tournoi étant protégé par des compagnies d’assurance, selon la presse australienne.

Le professeur Guo estime cependant que les organisateurs devraient prendre la décision “de reporter ou d’annuler le tournoi si la pollution de l’air reste élevée”. “Les gens qui jouent ou qui s’entraînent sont plus affectés que les autres par la pollution de l’air parce qu’ils inhalent profondément et forcent ainsi l’air à entrer au plus profond de leur système respiratoire où les pollutions s’accumulent et demeurent plus longtemps”, a-t-il expliqué.

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